Descubre los factores limitantes del rendimiento de maíz

dr hugh earl
Dr. Hugh Earl, profesor investigador de la Universidad de Guelph en Canadá y especialista en la fisología de maíz

En el renombrado Congreso Internacional de Nutrición y Fisología Vegetal Aplicadas organizado por Intagri, los asistentes dieron la bienvenida al Dr. Hugh Earl, profesor-investigador de la Universidad de Guelph en Canadá, cuya pericia plasmó algunos de los factores más fundamentales en el mantenimiento de buena nutrición en el suelo para los productores de granos. Aunque el profesor se especializa en la producción de maíz y soya en las zonas norteñas del llamado Cinturón de Maíz en los Estados Unidos y Canadá, su disertación abarcó temas universales que afectan la salud de los cultivos y las amenazas naturales que representan factores que podrían limitar los rendimientos de los cultivos—en este caso, granos– sin importar el clima.

A pesar de tanta innovación y avance tecnológico en la investigación de los factores a escala microbiológica que afectan el rendimiento, aún falta mucho para determinar y explicar en este estudio. El Dr. Earl lamentó que todavía existen muchas circunstancias en las cuales se observan rendimientos y cosechas muy variados bajo las mismas condiciones de lluvia y prácticas agrónomas. Aunque sí hay cierto nivel de incertidumbre en los factores relativamente desconocidos que distinguen una cosecha promedia y una cosecha excepcional, le conviene a cada granero entender bien la fisiología y factores limitantes que al nivel nutricional impactan los rendimientos durante cada fase de la producción.

Tras lamentar la falta de conocimiento de las verdaderas causas en variación de rendimiento, el experto canadiense logró a profundizar algunos aspectos fisiológicos, entre ellos se sobresalen la interceptación de radiación solar, el crecimiento de biomasa del cultivo, la nutrición vegetal en los periodos críticos de desarrollo, las tasas de fotosíntesis y el rol del agua en ello, y los resultados fisiológicos de la sequía.

Leer más: cómo manejar el exceso de nitrógeno en tu cultivo de maíz

¿Qué hace la planta con la radiación solar?

Al analizar la nutrición vegetal del suelo, es imperativo establecer algunas prioridades y determinar cuáles son los factores que más influencian el rendimiento al final de la temporada. Por este motivo, alcanzar una claridad sobre qué es lo que importa más se tiene que estar basado en medir la interceptación de radiación solar. Refutando la idea que una planta con muchas hojas puede ser una ventaja, Earl destaca que la capacidad en que la planta absorbe la radiación solar dictará la cantidad de granos y mazorcas. Además, una de las cifras más útiles y fuertes es la cantidad de granos por mazorca que determinará el potencial de rendimiento.

El crecimiento de la planta depende en que absorbe la radiación solar y lo transfiere para uso en el proceso fotosintético. Mientras mejor absorba la radiación del sol, más eficiente y más rápido crecerá la planta. Dicha eficiencia resulta ser otro factor de alta importancia, pero es una tasa que se disminuye al aproximar la cosecha, aun cuando el cultivo está sano. Debido a que las hojas ocupan un área más grande, la planta se pone menos eficiente en la interceptación de radiación solar durante estos periodos fenológicos finales. No obstante, en esa etapa ya avanzada de ciclo de crecimiento, la gran mayoría de la biomasa que se va a producir ya sucedió, así que será más importante medir y monitorear la tasa de absorción y fotosíntesis. Bajo circunstancias ideales, subiría hasta 90% de absorción de la radiación solar.

En el mismo sentido, tampoco es recomendable realizar análisis de la salud de los cultivos a través de una sola planta. De hecho, el tamaño de la planta es casi irrelevante, de modo que se puede realizar rendimientos iguales con tasas de plantación distintas. Lo que sí vale mucha atención es esa calidad de granos en la mazorca durante los periodos críticos (R3-R5)

Consejos para considerar sobre la fisología de maíz y factores en el rendimiento:

  • El rendimiento potencial genético es casi nunca la limitación. Es decir, los factores limitantes influencian más, así como el suministro de nutrientes.
  • Las verdaderas causas de grandes variaciones son a menudo desconocidos.
  • El conjunto de cultivos en el dosel es más relevante que las plantas individuales. Es aconsejable medir la interceptación de radiación solar en esta misma escala del dosel en vez de una sola planta.
  • Biomasa acumulada es otra medición clave porque la eficiencia de la planta en absorber la radiación determina la productividad.
  • Un cultivo con muchas hojas no necesariamente implica beneficios adicionales, así que los beneficios se derivan más mas bien de un buen manejo de tasas de plantación y patrones de siembra.

La clave de todo es la tasa de fotosíntesis

Dado a que la producción está principalmente determinado por la captura de radiación, lo que promueve la acumulación de biomasa y mazorcas de calidad. Ahora bien, todo esto impacta la tasa de fotosíntesis, la fundación de crecimiento vegetal en que todos los productores dependen. Dicha tasa es el factor más limitante en los rendimientos, y cualquier adversidad climática conlleva una disminución en esta tasa tan fundamental. Con tal de que la planta esté estresando, habrá menos acumulación de la biomasa, las plantas difundirán menos CO2, con el efecto últimamente de bajar la tasa fotosintética.

Además, es posible atribuir las grandes cantidades de agua necesaria a las demandas de fotosíntesis. El Dr. Earl ha postulado que requiere 1000 L de H20 para producir 1 kg de granos. La planta consume tanta agua porque es una “consecuencia inevitable” de la fotosíntesis. Existe una innegable correlación entre el uso del agua y los rendimientos. No obstante, este paralelismo se debe al hecho previamente mencionado de que el agua es un insumo imprescindible para que la planta crezca, de manera que Earl verifica que el consumo del agua por parte de la planta se considera como un síntoma de la fotosíntesis.

Al nivel fisiológico, lo que provoca reducciones en la cosecha siempre tiene que ver con un crecimiento restringido durante el periodo crítico. Si bien las hojas de la planta aguantan la sequía y la desecación, las sequías limitan los rendimientos por la misma razón que se requiere el agua: la tasa de fotosíntesis.

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