5 preguntas para conocer a detalle las “CRISPR”

5 preguntas para conocer a detalle las “CRISPR”

Durante los últimos años, varios desarrollos de “tecnología agrícola” han llamado más la atención que las CRISPR pero, ¿qué va a significar esta tecnología en el futuro para los agricultores y ganaderos que la utilizan? Para saber la respuesta, fuimos a ver a Vonnie Estes, la nueva Vicepresidente de Tecnología de la Produce Marketing Association (PMA) quien, en un punto anterior de su carrera, apoyó la comercialización de la tecnología de las CRISPR. La función de Estes en PMA es proveer de tecnología a la industria hortícola a través de la cadena de suministro.

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Estes, galardonada con el Premio Rosalind Franklin 2017 por liderazgo en biotecnología, cuenta con una licenciatura en horticultura por la Universidad del estado de Nuevo México, así como una maestría en patología vegetal de la UC Davis. Esto fue lo que nos comentó sobre las CRISPR

1.- Vamos a empezar con lo más básico. ¿Qué son exactamente las CRISPR?
Estes: Las CRISPR son una herramienta de edición de genes que le está dando forma al futuro en términos de salud humana y agricultura.

En medicina, los investigadores están trabajando para encontrar la cura de enfermedades genéticas como la anemia de células falciformes y la enfermedad de Huntington. Las CRISPR cuentan con el potencial para enfrentar retos importantes como la sequía y el cambio de poblaciones de plagas en la agricultura. También podemos desarrollar cultivos que sean más sustentables, con un valor nutricional más elevado y mejor sabor.

La edición de genes es una colección de tecnologías, incluyendo las CRISPR (abreviación de “repeticiones palindrómicas cortas agrupadas regularmente intercaladas”), que permiten a los fitomejoradores realizar mejoras exactas y específicas en el código genético vegetal. A diferencia de la modificación genética, la edición de genes no implica una transferencia de material genético entre especies. Apenas seis años después de que los científicos publicaran los primeros artículos sobre las CRISPR se han extendido por los laboratorios académicos y corporativos del mundo. Algunas aplicaciones, como los tomates y champiñones con mayor sabor que no se vuelven cafés, han sido desarrollados completamente en laboratorios.

2.- ¿Por qué querría un agricultor utilizar las CRISPR?
Estes: Las CRISPR son una nueva herramienta rápida y de bajo costo para agricultores. Los productores pueden desarrollar rasgos como la resistencia a las enfermedades y evitar el oscurecimiento junto con mejoras sobre el color, sabor y nutrición.

Se pueden desarrollar y comercializar variedades mejoradas mucho más rápidamente (en EE. UU.) por dos razones. Primero, si se conoce la secuencia genómica para un rasgo deseado, el agricultor puede desarrollar una variedad con un rasgo mucho más rápidamente con los CRISPR que con cualquier otra técnica de reproducción, incluyendo la reproducción tradicional, la mutagénesis y la modificación genética.

Segundo, en comparación con la modificación genética, un productor no tiene que pasar años en el proceso regulatorio. La USDA dictaminó que no regularizará plantas que podrían haber sido desarrolladas a través de técnicas de reproducción tradicionales.

3.- ¿Cómo puede tener acceso un agricultor a las CRISPR?
Estes: Un agricultor puede comprar semillas o insumos de un proveedor de germoplasma que ha desarrollado un producto con las CRISPR. El productor debe haber obtenido una licencia y haber pasado por el proceso regulatorio.

Hoy en día, la UE considera a los cultivos con genes editados como modificados genéticamente, por lo que los productos alimenticios deben entrar al comercio conforme a estas regulaciones. Los diferentes países tienen distintas regulaciones, por lo que si un agricultor pretende vender germoplasma o un producto alimenticio fuera de EE.UU., las regulaciones de otros países serán aplicables. A partir de febrero de 2019, no están disponibles de forma comercial en la cadena de suministro de EE. UU. los germoplasmas, semillas, cultivos o alimentos que utilicen las CRISPR. La manzana ártica fue diseñada para no oscurecerse, pero no utilizó la tecnología de CRISPR.

Muchas empresas de germoplasmas están llevando a cabo “programas alternativos”, que son programas de reproducción separados completamente de sus programas comerciales de reproducción; por lo que, si/o cuando cambien las regulaciones, estos no se verán afectados.

Un propietario de empresa de germoplasmas que desee utilizar las CRISPR en el desarrollo de nuevos productos deberá seguir varios pasos. Primero, para implementar las CRISPR para uso comercial se debe obtener una licencia.

Yo sugiero ponerse en contacto con alguna persona que tenga conocimiento de los problemas de patentes antes de seguir este camino. Existen patentes en competencia y proveedores de licencias en competencia. Corteva Agriscience posee actualmente los derechos de licencia y sublicencia de la mayor parte de la propiedad intelectual CRISPR Cas9.

Las empresas de germoplasmas deberán contactar a un buen abogado para negociar la licencia. Otras empresas de edición de genes como Benson Hill Biosystems e Inscripta están desarrollando sistemas de las CRISPR que se dice están fuera de los derechos de patentes CRISPR Cas9 (es decir, Broad Institute y UC Berkeley). Es más fácil trabajar con estas empresas; sin embargo, hay un número reducido de científicos que han puesto en práctica sistemas alternativos de las CRISPR.

Después de haber obtenido una licencia y acordado los honorarios y regalías, la tecnología se debe reducir a la práctica. Esto requiere de reproductores moleculares junto con instalaciones de transformación e invernadero. La edición del gen en sí es relativamente sencilla, pero la biología siguiente es difícil. Estas capacidades e instalaciones son costosas en su construcción y en la provisión de personal interno. Muchas universidades se encargarán de este trabajo. Las tarifas de competencia, precio y regalías varían enormemente y deben ser investigadas detenidamente.

4.- ¿Cuáles son los riesgos?
Estes: La aceptación del consumidor es una barrera con la edición de genes. De acuerdo con una encuesta realizada en el Pew Research Center el pasado noviembre, aproximadamente la mitad de los adultos estadounidenses todavía creen que los alimentos modificados genéticamente son peores para la salud humana que su equivalente no modificado genéticamente. No queda claro si los consumidores podrán distinguir entre la edición de genes y los alimentos modificados genéticamente (GMOs, en inglés). Podría haber una reacción de los consumidores en contra de las marcas que implementan la edición de genes.

El USDA se encargará de regular la edición de genes de la misma manera que a las técnicas de reproducción tradicional si no se puede distinguir entre uno y otro resultado. El Tribunal Europeo de Justicia dictaminó en julio que los cultivos con genes editados estarán sujetos a las mismas reglas que los alimentos modificados genéticamente. Toda empresa que produzca germoplasma, productos alimenticios o alimentos para un mercado mundial, se ve afectada por esta regulación.

5.- Entonces, ¿cuáles son las perspectivas para el futuro de las CRISPR?
Estes: La edición de genes puede enfrentar ese desafío de la producción, además de hacer que los alimentos sean más sabrosos y nutritivos. El camino hacia el uso generalizado es complicado en la actualidad, desde la ciencia hasta la aceptación del consumidor; pero con el tremendo entusiasmo de la comunidad de investigación, las tecnologías de edición de genes mejorarán rápidamente junto con las técnicas y tecnologías necesarias para apoyar el uso de cultivos.

Las empresas interesadas en utilizar las CRISPR u otras tecnologías de edición de genes deberán orientar cuidadosamente la oportunidad y equilibrar la obtención de la licencia correcta, la protección del valor de la marca y la atención a las barreras comerciales mundiales para asegurarse de tener un retorno de la inversión en un plazo razonable.

Artículo publicado originalmente en inglés en Growing Produce, sitio hermano de la revista Productores de Hortalizas y Hortalizas.com