Medidas de prevención y control de plagas de lepidópteros en el maíz

Las plagas de lepidópteros, específicamente Barrenador del maíz (Ostrinia nubilalis), Gusano elotero (Helicoverpa zea) y Gusano cogollero (Spodoptera frugiperda) son de las más peligrosas para el maíz.

Galen Dively, extensionista de la Universidad de Maryland (Estados Unidos), desglosa la situación, explicando que las tres plagas pueden invadir la mazorca, haciendo difícil el control con insecticidas.

“Si únicamente se alimentaran de las plantas, como los áfidos o las chicharritas,” explica Dively, “no afectarían la parte comercializable de la planta. Estos gusanos penetran en la mazorca, ocasionando daños directos que limitan la calidad. Nadie quiere abrir una mazorca y encontrarse al gusano dentro”.

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Medidas preventivas
Dos de las tres plagas, cogollero y barrenador, ofrecen a los productores un intervalo de tiempo un poco más prolongado para actuar. Al ovipositar sobre las hojas en lugar de hacerlo directamente sobre los cabellos (como lo hace el gusano elotero), estas plagas se mueven alrededor de la mazorca durante cierto tiempo, antes de penetrar. Por su parte el gusano elotero entra en las brácteas pocas horas después de haber eclosionado — por lo que es muy importante que asperjar de manera oportuna.

A fin de detener una infestación, Dively recomienda seguir varios pasos. El primero es elegir una variedad de maíz con cobertura muy apretada en la punta. “La arquitectura de la mazorca es un factor muy importante, ya que podría dificultar el acceso a los insectos y prevenir la invasión,” explica.

El segundo paso es ajustar las fechas de siembra de manera adecuada para evitar que la plaga ejerza demasiada presión sobre el plantío. La siembra temprana puede hacer que las plagas tal vez no lleguen en la etapa óptima para su alimentación, mientras que la siembra tardía podría suponer problemas, ya que para entonces los gusanos invadirían con toda su fuerza.

Sin embargo, una siembra muy tardía podría ayudar al productor. La idea detrás de sembrar en etapas tan tardías del ciclo es que las noches pueden ser más frías, y por ende se reduce la actividad de las palomillas.

 

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Recabe información antes de actuar
El hecho de prestar atención a las fechas de siembra no significa que deban dejar de explorar el cultivo. A fin de definir el programa de aspersión, Dively enfatiza que los productores deben tomar sus decisiones basándose en la información que recaban del campo, en lugar de sólo tomar en cuenta la época del año.

“Este aspecto es importante,” comenta el extensionista, “ ya que usted se podría ahorrar mucho dinero en un año en el que haya baja presión de las plagas al asperjar menos veces; y en cambio, puede ganar mucho dinero en un año en el que haya mucha presión, si asperja más veces y salva sus cultivos.”

Por ejemplo, Dively afirma que el número de palomillas atrapadas en las trampas de feromonas es un buen indicador para los productores de exactamente con qué frecuencia deben asperjar. El experto también sugiere que empleen trampas de luz para el mismo propósito.

Acción inmediata
La información obtenida por medio de la exploración es la que se utiliza para definir cuándo asperjar. “Algunos años, los productores han de tratar los cabellos de las mazorcas — incluso de manera anticipada — antes de que los gusanos cogolleros se introduzcan,” recomienda Dively.

“Una vez que el maíz empieza a soltar cabello y se detecta actividad de palomillas, es justificable iniciar el tratamiento. Es preciso empezar a asperjar de manera periódica en las zonas afectadas, ya que cuando el gusano entra en las brácteas que protegen a la mazorca, no hay nada que se pueda hacer.”

Dively explica que no todas las variedades de maíz sueltan cabello al mismo tiempo y puede requerirse de tres a cuatro días para que todas las mazorcas tengan cabello y sean polinizadas.

Recomienda ademas el asperjar de manera suficiente para cubrir los cabellos nuevos que están emergiendo, para que cuando los gusanos eclosionen y se alimenten del tejido del cabello, mueran a causa de los residuos de insecticidas.

“Como hay una exposición continua de cabellos frescos, es preciso tener un programa de aspersión intensivo.”

El producto que se está asperjando es tan importante como la oportunidad de la aplicación, enfatiza Dively. Los piretroides son efectivos; sin embargo, debido a que se utilizan mucho, los productores han estado enfrentando algunos problemas de resistencia.

Recuerden que, como en todo programa de aplicación, hay que utilizar productos en rotacion y con diferentes modos de acción para reducir la incidencia de resistencia.

 

 

Escrito por los editores de American Vegetable Grower, revista hermana de Productores de Hortalizas, Meister Media.

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