Tecnología revolucionaria con potencial incalculable para la agricultura

Durante muchos años, el debate sobre la genética en la agricultura se concentró en el uso de OGM y materiales transgénicos. Con ello se generó una controversia acerca de la seguridad y los procesos utilizados para modificar los cultivos. Este debate aún persiste, a pesar de que los científicos han llegado al consenso de que los OGMs son seguros.

No obstante, tal y como ocurre con frecuencia, la ciencia continúa avanzando y un nuevo hallazgo genético llamado  CRISPR/Cas9 promete superar a los OGMs. Esta tecnología ya ha sido objeto de muchos titulares y con toda certeza seguirá ganando popularidad en el futuro.

La técnica fue descubierta en el 2012 por Jennifer Doudna, especialista en bioquímica de la Universidad de California Berkeley, junto con Emmanuelle Charpentier, microbióloga del Instituto de Biología de las Infecciones, “Max Planck Institute for Infection Biology,” y es demasiado especializada para ser descrita. Traducida a un lenguaje común, esta técnica permite editar el ADN para evitar resultados indeseables a nivel genético. Asimismo, la técnica permite añadir características deseables a nivel celular.

La sigla CRISPR quiere decir “clustered regularly interspaced short palindromic repeats” (“Repeticiones palindrómicas cortas agrupadas y regularmente espaciadas”). La tecnología se deriva de la antigua batalla entre virus y bacterias. Los virus atacan a las bacterias y las destruyen. Algunas veces, las bacterias sobreviven a un ataque y al hacerlo guardan una copia del ADN del virus. El ADN viral es guardado en la zona de la bacteria llamada CRISPR. Cuando el virus vuelve a atacar a la bacteria, ésta refuerza a la proteína Cas9 con la porción del ADN viral.  De esta manera, la proteína Cas9 se mueve por toda la célula buscando al ADN viral que está atacando y al momento de encontrar Al ADN viral, lo corta, volviéndolo inefectivo.

“Una de las principales ventajas de  la tecnología CRISPR/Cas9 es que permite desactivar un gen”, dice el Dr. Wayne Hunter, Entomólogo Investigador del Laboratorio de Investigación Hortícola en Ft. Pierce, perteneciente al Departamento de Agricultura de los Estados Unidos. “Por lo tanto, si un gen produce normalmente alguna toxina o alguna proteína alergénica, la planta ya no podría producir esa proteína. Asimismo, debido a que no se está añadiendo material genético adicional, la planta no sería considerada transgénica.”

El proceso puede realizarse con rapidez. En un artículo del New York Times, el Dr. Bruce Conklin, experto en genética dijo: “En el pasado, un estudiante podía dedicar toda una tesis doctoral para explicar la forma en la que se podía cambiar un gen. CRISPR eliminó esa ardua labor.”

Esta técnica no solo es mucho más rápida que el fitomejoramiento convencional, sino también es muy versátil. El método ha funcionado con todos los tipos de células en los que se ha probado, tanto células vegetales como animales.

Asimismo, es difícil asimilar la velocidad a la que los investigadores están estudiando CRISPR/Cas9, ya que en el 2012 casi no había publicaciones científicas sobre esta tecnología, mientras que en el 2014 se publicaron más de 225 artículos sobre el tema.

Decir que CRISPR/Cas9 es tan revolucionario como el Internet, o el teléfono inteligente, sería poco. Los científicos están estudiando ciertas aplicaciones que pueden luchar contra el cáncer y se ha demostrado que esta tecnología puede eliminar el VIH de las células humanas infectadas. No obstante, también surgen preguntas éticas respecto al beneficio que esta tecnología podría aportar al ser humano en el futuro. La técnica CRISPR/Cas9 abre la posibilidad de que algún día se puedan diseñar bebés con menos posibilidades de enfermedades provenientes de genes defectuosos, así como hacer más lento o revertir el proceso de envejecimiento. En la actualidad se están investigando muchas más aplicaciones relacionadas con la salud humana, animal y vegetal.

Sigue leyendo: Aplicaciones en la agricultura

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2 comentarios en “Tecnología revolucionaria con potencial incalculable para la agricultura

  1. Gracias por compartir tan importante avance en las ciencias biológicas, éste método de CRISPR/Cas9, y de gran utilidad en el manejo agrícola.
    Ahora a buscar empresarios agrícolas que quieran invertir en esta metodología en sus cultivos…

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