Qué significa la agricultura local en EUA para productores mexicanos

Hortalizas locales

La tendencia más importante entre consumidores de frutas y hortalizas frescas en EUA es el consumo de éstas a nivel local, a estilo tianguis. Aunque ni los consumidores ni los expertos han formalizado aún la definición de “local,” se acepta que es una hortaliza o fruta producida en el mismo estado de residencia, siempre y cuando no sobrepase 321 km de distancia del consumidor final. Paradójicamente, el impulso que han tomado los productos locales no siempre contempla el requisito más importante de esta industria — seguridad alimentaria.

Mientras que estudios y sondeos muestran que el 69% de la población estadounidense no confía en su Congreso, el 63% confía en que es a través de negocios locales como se podrá ayudar a levantar la economía. El consumidor, en busca de calidad, frescura, sabor y sobre todo — de contribuir a la economía local —  ha tomado una posición que se contradice con sus deseos de seguridad alimentaria, al comprar frutas y hortalizas frescas que en la mayoría de los casos no cuentan con sistemas de rastreabilidad.

Esta contradicción sirve como una pequeña muestra de que la demanda del mercado local no compite con importaciones del exterior, y podría decirse que — hasta cierto punto, beneficia al productor/exportador.

Entre otros factores que favorecen al productor mexicano citamos el incremento de población hispana en EUA, que suele querer conectarse con productos de su país (consumo de nostalgia), la tendencia de muchos restaurantes de introducir alimentos exóticos en sus menús, la creciente inversión gubernamental en incrementar el consumo de frutas y hortalizas frescas para mejorar la salud de la población a nivel nacional y el esperado incremento de canales de servicio de distribución de alimentos (foodservice) en mercados objetivo como California y Texas.

Industria en crecimiento
El Departamento de Agricultura de Estados Unidos, (USDA) reporta un incremento del 9.6% de registros de mercados de agricultura local a través de EUA. De los más de 7,800 apuntados, el 10% corresponde al estado de California, seguido por Nueva York y Massachusetts.

Aunque la economía estadounidense no se encuentra en su mejor momento, el reporte anual 2012 Restaurant Industry Forecast muestra un incremento en ventas a través de todas las categorías de servicio de distribución de alimentos en los últimos dos años. Restaurantes de servicio completo y limitado representan más del 90% de todas las ventas en dicho sector de la industria.

Entre los estados de EUA con mayor crecimiento proyectado para este año destacan California, Dakota del Norte, Florida, Illinois, Nueva York, Texas y Wyoming. Entre los años 2011 y 2012 la industria experimentó un incremento de ventas del 3.5% y se prevé que continúe el crecimiento.

Nueva tendencia hiperlocal
Es sumamente importante conocer el desempeño de la industria de servicio de distribución de alimentos. En 1955 una cuarta parte del dólar se destinaba a dicha industria, mientras que hoy día cerca de la mitad de cada dólar (48%) es redirigido a esta industria. Principalmente compuesta de restaurantes de servicio completo y limitado, poco más de la mitad tratan de abastecerse de productores locales.

Con más de tres cuartos de los consumidores expresando que patrocinarían restaurantes que sirvan productos locales, el movimiento ha incitado una nueva tendencia en distribución de alimentos — abastecimiento hiperlocal — por la cual el restaurante opera su propio espacio de producción de frutas y hortalizas comúnmente utilizadas en su menú.

Richard Basich, coordinador de alimentos locales para el restaurante Great Lakes Brewery Company en Cleveland, Ohio (EUA) explica: “Comenzamos a apoyar la idea de producción local, a buscar proveedores a fin de apoyar a nuestros productores locales, pero luego pensamos, ‘¿si vamos a hacer esto, ¿por qué no producirlos nosotros mismos?’ Hemos estado apoyando el movimiento pero además creo que hemos hecho un buen trabajo liderándolo.”

Entre las hortalizas cultivadas están arvejas, calabacitas, espinacas, tomates, pepinos y zanahorias. Según Basich, durante el verano se autoabastecen con el 80% de productos, y un promedio de 40% el año entero.

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