La rastreabilidad de perecederos no es un transeúnte

 

Nota de los editores: En la primera entrega de esta serie sobre rastreabilidad internacional de hortalizas frescas exportadas, presentamos una visión fundamental de la iniciativa. En el transcurso de la serie, cubriremos los últimos desarrollos al respecto.
 
 
La inocuidad alimentaria no es un tema trivial. La industria hortícola ha sufrido su gravedad en los últimos años frente a varios reclamos que repercutían en toda la cadena de suministro. Cada vez más el consumidor, en particular el estadounidense, está perdiendo su confianza en la seguridad de los alimentos que consume. ¿Qué implica esto para los que cultivan, procesan, distribuyen y venden hortalizas? De acuerdo a numerosos expertos de la industria, la rastreabilidad no es sólo algo que mejora la imagen de marca de una operación exportadora, sino su entrada al mercado mismo.
 
 
Fernando de Saracho, de Post Harvest Response, Nogales, Arizona, afirma que el sistema de rastreabilidad en perecederos no es un concepto nuevo — ha formado parte de la cadena desde hace al menos 15 años — pero su implementación fue motivada por razones ajenas a la inocuidad, tales como “inquietudes de servicio y satisfacción del cliente en cuanto a calidad y pago de honorarios a las empacadoras.”
 
 
De Saracho añade que el empuje reciente es una reacción a la pérdida de credibilidad de la industria ante el consumidor, debido a un grupo reducido de actores que “permitía omitir procesos de control de calidad y revisión,” favoreciendo la aparición de brotes de enfermedad con resultados nefastos para la población.
 
 

La industria toma acción

Organizaciones de EUA y Canadá han colaborado entre sí y con la Administración de Fármacos y Alimentos de EUA (FDA, por sus siglas en inglés), para impulsar un mayor esfuerzo de rastreabilidad en todos los eslabones de la cadena de producción, distribución y comercialización de perecederos, incluyendo a los productores que exportan a EUA.
 
 
El primer paso en este movimiento consiste en el esfuerzo de la FDA para incrementar la inocuidad alimentaria a través de legislación, la cual contiene unas cuantas pautas para la rastreabilidad. Por otro lado, la industria está desarrollando una infraestructura detallada que provee estrategias específicas, las cuales cumplirán con cualquier requisito gubernamental.
 
 
El esquema total debe ser completado en 2012 y está constituido por siete hitos, siendo los tres primeros: 1) Asignación de Prefijo de Compañía, 2) Asignación de Número Mundial de Artículo Comercial (GTIN, por sus siglas en inglés) y 3) Comunicación de esta información por toda la cadena.
 
 

Prestidigitador global

En respaldo a los números de identificación se encuentra GS1 — organización internacional sin fines de lucro que mantiene una gigantesca base de datos.
 
GS1 tiene 108 asociados internacionales, siendo AMECE (amece.org.mx) su asociado en México. A través de cada asociado, un propietario de marca puede registrar su(s) Prefijo(s) de Compañía único(s). Siempre que éste mantenga su número al tanto con la cuota anual, su Prefijo no será utilizado por ningún otro negocio en todo el mundo.
 
 

Retos de la implementación

Uno de los aspectos más importantes de la implementación de rastreabilidad internacional de hortalizas frescas es la relación entre exportadores e importadores con respecto a quién consigue todos los números. A veces existen varias marcas en una misma línea de productos. Por eso cabe reiterar que el responsable de conseguir el Prefijo de Compañía es siempre el propietario de cada marca. De igual manera, se asignan GTINs a cada configuración de caja (p.ej., tipo de empaque o volumen del contenido) por el mismo propietario.
 
Según Jon Mellor, Director de Asuntos Externos, GS1 US, se debe conseguir el prefijo del país de origen de la marca, pero añade que por razones de compatibilidad, “si un propietario de marca en México quiere un Prefijo asignado por GS1 US, deberá solicitarlo a través de GS1 México [AMECE].”
 
 

Comunicación tecnológica

El correcto funcionamiento de un sistema de rastreabilidad requiere del acoplamiento perfecto de todos sus componentes. Esto sólo puede lograrse con una buena tecnología de comunicación. La buena noticia es que, con disciplina, uno puede autoeducarse para manejar estos requisitos en su propia compañía. También existen firmas que ofrecen implementar sistemas de rastreabilidad. La clave está en verificar que realmente tienen la capacidad de hacerlo bien.
 
 
Aunque por ahora sólo se requiere rastreabilidad a nivel de caja, algunos han dado un paso adelante. Éste es el caso de Del Campo Supreme, una operación mexicana productora de tomate que contrató los servicios de HarvestMark para implementar un sistema de rastreabilidad a nivel de artículo. Según Guillermo Martínez, gerente de operaciones del centro distribuidor de Del Campo en Nogales, Arizona, el sistema tardó varios meses en integrarse, pero ha dado a Del Campo “un empuje increíble con nuestros clientes, sobre todo con los retailers.”
 
 
La ambiciosa meta de conectar toda la cadena de suministro también conlleva un empuje increíble para los actores de esta red. Pero al final les dará la seguridad de que sus cultivos no serán culpados infundadamente como causa de ninguna enfermedad. 
 

 

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