Rayos gamma en inocuidad alimentaria

Cada año en Estados Unidos, alimentos contaminados son responsables de la muerte de unas 5,000 personas y de la hospitalización de 325,000, según los Centros de Control de Enfermedad de EUA. Dado que frutas y hortalizas frescas están escalando hacia los primeros puestos como causantes de enfermedades generadas por alimentos, existe una preocupación creciente entre la población y el Gobierno, así como un debate continuo sobre qué medidas tomar para aumentar la seguridad en su consumo.

El proceso y empaque de muchas frutas y hortalizas se ha vuelto cada vez más concentrado, debido al incremento en el volumen de estos productos frescos, que son enviados de diferentes agrícolas a una misma planta central. Ya se encuentre el foco de contaminación específico en una de esas granjas o en la planta de proceso, existe la posibilidad de contaminación cruzada en todos los productos manejados en una gran planta central.

Eso parece haber sucedido hace pocos meses, cuando unas espinacas frescas embolsadas causaron un brote de enfermedad en 25 estados de EUA al haber sido contaminadas por una peligrosa cepa de bacteria E. coli. Nueve granjas en el valle de Salinas, California, suministraban espinacas a Natural Selection Foods, en donde se efectúa el lavado, proceso y empaque de las espinacas en una planta central, para luego enviarlas a la mayoría de supermercados en Estados Unidos.

Algunos sugieren que este problema creciente de contaminación y brotes de enfermedades generadas por alimentos puede solucionarse tecnológicamente, mediante el bombardeo de frutas y hortalizas con rayos gamma.

En este proceso de irradiación, los alimentos son expuestos a rayos gamma en dosis y duración suficiente para matar patógenos tales como
E. coli y salmonela.

Sus defensores aseguran que la irradiación a niveles efectivos no alterará el sabor, la textura, ni el valor nutritivo de manera significativa, ni causará ningún cambio químico que pudiera dañar al consumidor del alimento irradiado.

Sus detractores, por el contrario, aseguran que la irradiación podría reducir considerablemente el contenido vitamínico y enzimático de los alimentos. O lo que es peor, algunos opinan que cuando las moléculas de un alimento son alteradas por irradiación, pueden recombinarse y formar nuevos compuestos químicos llamados “productos radiolíticos únicos” (PRU), algunos de los cuales son dañinos para el consumo humano.

En México, una compañía de irradiación ahora está trabajando con el Departamento de Agricultura estadounidense para establecer directrices que permitirían la irradiación de mangos para la exportación hacia EUA. La irradiación como medida fitosanitaria podría reemplazar al método del baño caliente, actualmente requerido para erradicar Barrenador de hueso y Mosca de la fruta en mangos destinados al mercado estadounidense.

Los mangos irradiados podrían convertirse en la próxima sensación alimentaria, sobre todo si éstos resplandecen en la oscuridad.

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