Revitalizando empaques

ecoempaques

 

Esperaba en el pasillo del avión que iba camino a Anaheim, California, de Atlanta, Georgia, cuando me di cuenta de que se me hacía conocida la cara del señor que estaba sentado en una fila a mi derecha. En la fila frente a él había una pareja de mediana edad intercambiando palabras con el señor, quien se veía un poco fastidiado por las preguntas de la pareja, mientras éste trataba de leer un periódico estadounidense enfocado en la industria agroalimentaria, The Packer.
 
 
“No sucede nada nuevo en la industria de alimentos — por favor, los alimentos no han cambiado,” mencionó el señor de la pareja mientras su esposa lo apoyaba silenciosamente con una sonrisa burlona.
 
 
“La industria está cambiando,” mencionó el señor del periódico. “Bueno, cada cual con lo suyo,” le respondió el señor con una sonrisa parecida a la de su esposa.
 

Un nuevo estilo de producción

El consumidor común no entiende que la industria agroalimentaria sí está cambiando. Y gran parte del cambio tiene que ver con la ola de reglas y leyes que apoyan — y a veces hasta obligan — el cumplimiento de prácticas sostenibles y ecológicamente viables a través de cada etapa de la vida del producto.
 
 
En parte, la aplicación de prácticas sostenibles se presta a mayor transparencia de prácticas de negocios, traduciéndose en mayor aceptación social del producto, y por ende, mayor ganancia para la empresa productora.
 
 
“Las empresas agroalimentarias están descubriendo que al implementar buenas prácticas de manejo que toman en cuenta el medioambiente, ahorran energía y costos de mano de obra. Además, la percepción del consumidor es que los grandes mayoristas consumen más recursos, impactando más a medioambiente, comunidades rurales y producción de alimentos; y por ello, necesitan responsabilizarse de sus acciones. Los medios de comunicación hacen un buen trabajo arrojando luz sobre estos factores,” menciona John Giles, director y consultor de Promar International, empresa consultora a compañías involucradas en la cadena agroalimentaria.
 

Empaques más eficientes

“El mayor reto al que se enfrenta la agricultura puede ser resumido en cuatro palabras: producir más con menos. Menos suelo, menos agua, menos mano de obra, menos empresas, pero mucho más personas que alimentar, que a su vez, son más exigentes,” mencionó Bryan Silbermann, presidente de la Asociación de Mercadeo de Frutas y Hortalizas Frescas (PMA, por sus siglas en inglés) en su discurso sobre el estado de la industria este pasado octubre en el evento más importante de la industria agroalimentaria: Fresh Summit, en Anaheim, California.
 
 
Eficiencia es definida como la capacidad de lograr el efecto en cuestión con la mínima cantidad de recursos posibles viables — o sea, para que un representante de la industria sea exitoso en el siglo XXI, necesita ser eficiente, hacer más con menos. Y precisamente una de las etapas de la cadena agroalimentaria que está optimizando la utilización de sus recursos es la de empaques de alimentos.
 
 
La Coalición de Empaques Sostenibles de EUA, cuya meta es educar y patrocinar tecnologías eficientes e innovadoras de empaques que están hechos en base a energía renovable, es un ejemplo de los esfuerzos en la industria de optimizar la tecnología de empaques. La seriedad de este esfuerzo se ve reflejada en la participación de empresas multinacionales como Microsoft, Coca-Cola, Unilever, McDonalds y Dupont, en su Comité Ejecutivo.
 
Eficiencia es definida como la capacidad de lograr el efecto en cuestión, con la mínima cantidad de recursos posibles viables.
 
 
 

Reducción de desperdicios

“La compra de productos empacados en material ecológicamente producido ha aumentado un 27% a nivel de compras en supermercados desde el 2006,” menciona Jeff Madrzak, gerente de cuentas nacionales para la empresa de empaques ecológicos Go Green. Esta empresa presentó su línea de empaques en el Fresh Summit 2009. Madrzak explica: “Nuestros empaques utilizan 35% menos energía, producen 30% menos desperdicios y emiten 30% menos emisiones durante el proceso de fabricación.”
 
 
Los empaques Go Green son diseñados a base del tallo de la caña de azúcar, normalmente desperdiciado en la producción de azúcar. El tallo no utilizado en la producción de azúcar es convertido en una pulpa que la empresa utiliza para formar charolas de empaque de productos frescos y congelados.
 
 
“La charola puede ser utilizada como composta, convirtiéndose en polvo en un periodo de ocho semanas,” menciona Madrzak. “Precortamos nuestro material, e imprimimos sobre el empaque, eliminando el uso de etiquetas. El material se convierte en una charola prácticamente sin desperdicio.”
Las películas utilizadas en los empaque Go Green son diseñadas con poros, los cuales permiten el cocinado adecuado de alimentos. “Cuando el empaque se pone dentro del microondas, los poros se abren, se mantiene el calor y la humedad, y lo que es aún mejor, mantiene el tamaño de la hortaliza o fruta, a pesar de ser cocinado en el microondas.
 
 
El producto final tiene mejor perfil de sabor, textura y nutrición, dabido a que se produce menos pérdida de niveles de agua, natural en el producto.”
 

Reutilización de la naturaleza

“Todos los años he visto un incremento marcado de empresas adoptando empaques ecológicos (…) realmente el movimiento tiene dinamismo,” menciona Shannon Boase, presidente de Earthcycle Packaging, empresa dedicada a la fabricación de empaques ecológicos.
El empaque Earthcyle está hecho en base a la cáscara del fruto de la Palma de aceite.
 
 
Mientras que el fruto es utilizado para la producción de aceite de palma, la cáscara es normalmente desechada. Sin embargo, la empresa convierte la cáscara en un acolchado que es luego convertido en una fibra moldeable, la cual se transforma en charolas y empaques de productos frescos.
“Debido a que es una fibra virgen, y el empaque no está hecho en base de materiales reciclados, es considerado de calidad alimentaria, certificado apropiadamente, y compostable,” explica Boase.
 
 
De acuerdo a Boase, el portafolio de clientes Earthcycle cuenta con empresas como Oppenheimer, y van más allá de aquellas enfocadas en productos nichos.
 
 
“Cuándo lanzamos la línea de empaque cinco años atrás, fue mucho más difícil vender el producto. Sin embargo, hoy día existe un entendimiento mucho mayor de empaques ecológicos. Nuestra clientela incluye empresas grandes y establecidas que desean diferenciarse de la competencia.”
La empresa Earthcycle espera adentrarse en la industria de invernaderos, expandiendo su oferta a charolas para plántulas y materiales de invernadero en el 2010.
 
 

Reciclaje a la mano

Un empaque eficientemente creado no sólo se trata de un empaque “natural,” — también se trata de mejorar las opciones ya existentes.
“Introdujimos nuestra línea de cajas sin cera hace seis años, sin embargo la demanda de estos productos se ha duplicado desde el primer año,” explica Patrick Pochiro de la empresa International Paper — especializada en la producción sostenible de productos en base a papel. La empresa ha dedicado gran esfuerzo en la producción de una línea de empaques sin cera, haciéndolos 100% reciclables. Su selección de productos de empaques reciclables permite a la empresa establecerse como uno de los proveedores líderes de empaques en la cadena agroalimentaria. Su reciente colaboración con Naturipe — proveedora y distribuidora de fresas y otras frutillas en EUA — espera expandir su presencia en la industria.
 
 
En una reciente nota de prensa, Robert Verloop, vicepresidente de ventas y mercadeo de Naturipe menciona: “La eliminación de cera de nuestros cartones es consistente con nuestra meta de proveer a nuestros clientes un producto de calidad que respeta en el medioambiente. En colaboración con International Paper hemos encontrado una manera innovadora y respetuosa con el medioambiente de empacar nuestros productos.”
 
 
Pochiro explica que el precio entre un cartón con y sin cera es prácticamente el mismo, sin sacrificar las ganancias de Naturipe. “Nadie quiere incrementar sus costos. Al principio, cuando la tecnología aún era nueva, acometer el cambio de cajas no era viable para muchos. Pero ya no estamos en la fase de pruebas. Con mejor tecnología, y mayor demanda, un empaque ecológico es mucho más viable economicamente.”
 

Vivir mejor

Con la evolución en el comportamiento de consumidores al hacer sus compras, éstos ayudan a promover cambios a través de la industria agroalimentaria. La demanda de transparencia y responsabilidad social por parte de consumidores y medios de comunicación hacia los mayoristas, ayuda a elevar la competencia en el mercado, fomentando a su vez la necesidad de mayor innovación y eficiencia que contribuyan a mejorar la calidad de vida de todos los involucrados en la cadena agroalimentaria.
 

 

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