Observaciones precosecha

Nada se termina hasta que se termina” es una expresión muy usada en deportes que podría aplicarse al trabajo que requiere producir una hortaliza.

Este proceso, desde la preparación del terreno hasta la cosecha, es como una carrera de maratón, en la que los últimos pasos son vitales para cruzar la meta triunfante. Y es que se está generando más y más evidencia de que las últimas horas antes de la cosecha son cruciales para obtener una larga vida de anaquel de los productos.

 

Cambios metabólicos lucrativos

Cuando cursaba estudios universitarios, recuerdo muy bien a un profesor que me preguntaba (incrédulo y hasta desafiante) cómo era posible que cierto compuesto químico en una planta fluctuara tanto durante el día. Él argumentaba que era difícil aceptar la existencia de mecanismos metabólicos tan activos.

La verdad es que, cuando un supervisor con vasta experiencia le dice eso a uno, crea incertidumbre; tanto así que uno podría cuestionar lo que ha realizado con arduo trabajo.

De hecho, repetí varios experimentos para ver si el “asunto” seguía la misma tendencia; y continué observando lo mismo — el contenido en las plantas de fenoles, sesquiterpenos y otros antioxidantes, variaban cíclicamente durante el día.

Algunos investigadores especulan que podría existir cierto grupo de asimilados de carbono que pueden degradarse y convertirse fácilmente de acuerdo a la necesidad de la planta.

Y recientemente me he enterado que existen más estudios acerca de cómo varía la composición de los tejidos de la planta durante el día. El interés sigue creciendo, conforme se crea más conocimiento, especialmente porque también se están asociando esos cambios metabólicos con diferencias perceptibles a nivel comercial.

 

Clima precosecha

En la próxima edición del libro “Postharvest Handling Systems: A Systems Approach” (Sistemas de Manejo Poscosecha: Una Aproximación por Sistemas) a publicar por la editorial Elsevier, se ha realizado énfasis en un capítulo sobre la importancia de la condiciones climáticas prevalecientes durante las horas anteriores a la cosecha un producto hortícola.

Un compuesto tan importante como la hormona ácido abscísico, generada por la planta para enfrentar situaciones de estrés,  varía durante el día llegando a un máximo nivel previo al mediodía y luego disminuyendo drásticamente durante la noche.

Una hipótesis es que esta hormona aumenta mucho a ese punto para preparar a la planta para las temperaturas más altas del día; pero también se dice que su nivel sigue aumentando durante la tarde. Lo que sucede es que el compuesto se degrada a mayor velocidad que su síntesis.

La fluctuación en el nivel de ácido abscísico por respuesta a la intensidad de luz pareciera darse en pocas horas — es así como en plantas a las que se cubre con un material que impide el paso de luz, el ácido abscísico declina rápidamente.

Los cambios metabólicos durante el día pueden ser causa de factores ambientales o bien de prácticas agronómicas, y en algunos casos puede incluir alteraciones a nivel físico y genético.

Se ha reportado que cambios en las condiciones hídricas durante los últimos días pueden producir alargamiento de tricomas (vellosidad natural de muchas hojas). Cambios en la expresión de genes de proteínas de choque térmico han reflejado cambios cíclicos de temperatura durante el día, sobre todo en frutas tales como la manzana.

Aunque no está muy claro cómo funciona, sí existe evidencia de que la hora del día causa un impacto en la vida poscosecha de productos hortícolas. Por ejemplo, el Dr. Jim Faust de la Universidad Clemson, ha observado que cortes de ornamentales producidos en Centroamérica producen raíces y se desarrollan mejor al llegar al mercado de Estados Unidos cuando fueron cosechados a las 4:00 de la tarde, en vez de por la mañana.

Este efecto fue atribuido a mayores niveles de carbohidratos. Aparte del efecto directo de contar con más reservas nutritivas, el aumento en carbohidratos reduce la sensibilidad de las hojas al dióxido de carbono.  Además, se ha observado que una proteína que fortalece las paredes celulares está más activa durante las horas de la tarde.

Otra razón que pudiera explicar el potencial beneficio de cosecha por las tardes podría estar asociado al exceso de humedad que a menudo existe por las mañanas. Ésta puede causar pérdidas de agua más altas durante el almacenamiento poscosecha, producir más condensación en empaques, y mayor oxidación de tejidos.

También se sabe que en las horas de la tarde (cuando la temperatura baja drásticamente), la exportación de azúcar de las hojas maduras a otros tejidos se reduce, por lo que se crea mayor presión osmótica que eventualmente ayuda a mantener los tejidos como el fruto por mayor tiempo durante el almacenamiento poscosecha.

Quizás en muchos casos no sea factible a nivel comercial; incluso es posible que no existan diferencias dependiendo de condiciones climáticas y el cultivo, pero no está de más evaluar cómo se comportan los productos al cosecharlos a diferentes horas del día. Podríamos estar hablando de algo útil para ciertas operaciones.

Fonseca es especialista en hortalizas y tecnología poscosecha, ha laborado para la Universidad de Arizona, EUA y ha sido consultor en tecnología poscosecha en EUA y en diferentes países de Latinoamérica (República Dominicana, Panamá, Costa Rica y México).

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