Cómo superar los desafíos de convertirse a producción orgánica

A medida que los consumidores requieren más frutas y hortalizas orgánicas para servir en sus mesas, va creciendo el número de productores que siembran más hectáreas en sus operaciones o que hacen la transición a la producción orgánica para satisfacer la demanda.

Sin embargo, el manejo de cultivos orgánicos requiere un enfoque altamente integral y un equilibrio delicado de los sistemas vegetales, a fin de garantizar que los cultivos sean saludables y lo suficientemente fuertes para reducir la amenaza de las plagas y las enfermedades.

En este artículo, Vicki Morrone, Especialista en Agricultura Orgánica del Centro para Sistemas Regionales de Alimentos (Center for Regional Food Systems) de la Universidad Estatal de Michigan, EUA habla sobre los principales retos que enfrentan los productores orgánicos y los pasos que se pueden tomar para manejar esos retos de manera más efectiva.

Manejo de malezas

Según Morrone el reto principal de los productores de alimentos orgáncios es el control de malezas: “El manejo de malezas es un reto en el que los productores reconocen el daño potencial que puede sufrir el suelo por exceso de labranza, y también entienden las implicaciones de no manejar las malezas a tiempo.”

Como resultado, se están investigando intensivamente los sistemas de labranza mínima y se están combinando diferentes sistemas para desmalezar, incluyendo las desmalezadoras de canasta y las desmalezadoras con dedos dentados que tienen un efecto de labranza mínimo sobre el suelo pero que permiten manejar adecuadamente las malezas.

En la actualidad, Morrone se encuentra investigando la labranza en franjas, una técnica utilizada en combinación con los cultivos de cobertura, con el objetivo de ayudar a controlar las malezas mediante los sistemas de labranza mínima en sistemas orgánicos.

“En la labranza en franjas se abre una franja entre los cultivos de cobertura, dando acceso al suelo para sembrar el cultivo. De esa manera, el cultivo de cobertura forma un acolchado orgánico alrededor del cultivo principal, sin tener que intervenir tanto en el suelo.”

Morrone también menciona que la labranza de primavera es una opción para el manejo de malezas; la cual, combinada con el uso de cultivos de cobertura muertos en el invierno, pueden servir para controlar las malezas de manera efectiva y preparar las camas de siembra.

“Se puede aprovechar esa pasada para incorporar estiércol al suelo, así como para abrir el suelo y darle una inyección de oxígeno en la primavera. Esta práctica ayuda a estimular el crecimiento y la reproducción de los microorganismos que viven en el suelo,” explica.

Control de Plagas y Enfermedades

De acuerdo con Morrone, el control de plagas y enfermedades en los sistemas orgánicos es más que una lista de verificación que indica cuales insecticidas o fungicidas están certificados. El control implica el uso de una serie de herramientas, e inicia con la salud de sus suelos.

“Este esfuerzo requiere asegurarse de que haya suficientes nutrientes en el suelo y que haya suficiente materia orgánica para que el suelo tenga buena capacidad de retención de agua, buen drenado y pueda producir cultivos fuertes,” señala la investigadora. “Un cultivo más fuerte significa que resistirá mejor los brotes de plagas y los periodos de sequías.”

La selección de la variedad es otra forma de manejar las enfermedades y es importante asegurarse de seleccionar variedades que sean resistentes a las plagas específicas de cada región, dice Morrone.

Entender la forma en la que las plagas atacan sus cultivos, así como conocer sus ciclos de vida puede ayudarlos a mejorar el manejo, rompiendo esos ciclos.

“Comprender el comportamiento de las plagas, aprender cómo monitorearlas, además de saber cómo y cuándo inspeccionar los campos de cultivo y a qué niveles de poblaciones es preciso reaccionar, son preguntas importantes que es preciso plantearse,” añade Morrone.

También sugiere utilizar herramientas como las cubiertas de hileras flotantes que ayudan a controlar las plagas en cultivos como las hortalizas de hoja grande y los pequeños trasplantes, antes de que empiecen a florear. A pesar de que las cubiertas de las hileras tendrán que levantarse para la polinización, pueden ayudar a controlar plagas como pájaros e insectos y pueden ayudar a retener el calor durante las épocas más frías del año. El uso de los agentes de control biológico es otra opción de control que tienen los productores de hortalizas; sin embargo Morrone dice que también presentan una serie de retos en la producción a cielo abierto.

“Si hacen un pedido de insectos benéficos, deben comprarlos a tiempo. Es preciso asegurarse de que estén saludables al momento de recibirlos y cuando los liberen, deberán asegurarse de que la población de la plaga sea suficientemente grande para mantener a los insectos benéficos con vida,” agrega.

Las altas temperaturas también pueden ser una amenaza para la salud de algunos insectos benéficos y es importante crear una zona de amortiguamiento en la que puedan descansar durante las horas de calor.

“Debido a que los parásitos no se alimentan de los insectos y sólo los utilizan para reproducirse en ellos, requieren una fuente de alimentos” explica, “y esa fuente de alimentos es el néctar de las flores. Por esta razón, es importante tener una zona de amortiguamiento con plantas en floración dentro del área de la granja o el área del jardín, donde los insectos puedan descansar durante las horas más calurosas del día y tengan una fuente de alimentos.”

Retos de comercialización

Otro reto que están enfrentando algunos productores orgánicos es la competencia en precios con otros productores que no están certificados pero que venden sus frutas y verduras como productos orgánicos.

“Los productores que llevan mucho tiempo con su certificación están siendo afectados por esta práctica, debido a que estos nuevos productores con frecuencia están conectados con grupos de comercializadores de la industria alimentaria y con grupos de distribuidores locales, y con sólo decirles que sus productos son orgánicos, los distribuidores los venden al menudeo a consumidores con poca experiencia que no se dan cuenta de la diferencia entre un producto certificado y un producto sin certificación,” explica la investigadora.

Los productores que han dedicado tiempo y han incurrido en los gastos de certificación no tienen acceso a los compradores que buscan frutas y verduras orgánicas. Como resultado no están recibiendo los precios más altos a los que tienen derecho los productores orgánicos.

 

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