Tecnología satelital para el ahorro de agua

 

Es probable que los efectos del cambio climático se traduzcan en la subida de temperaturas a nivel mundial, así como en la dificultad de pronosticar patrones de precipitación lluviosa. Por ello se espera que los productores agrícolas, quienes usan el 60% de las reservas de agua dulce del Planeta, reduzcan su consumo del preciado recurso.
 
 
En algunas regiones, las reservas de agua presentan un problema más grave que en otras — tal es el caso del suroeste estadounidense y noroeste de México, donde las sequías son comunes, los reservorios se monitorean estrechamente y el crecimiento de la población incrementa la demanda.
 
 
Científicos del Servicio de Investigación Agrícola (ARS, por sus siglas en inglés) del USDA, han desarrollado herramientas dirigidas al ahorro de agua mediante tecnología satelital, modelos computarizados y sensores remotos, entre otras. Doug Hunsaker, del Centro de Investigación Agrícola Arid-Land, Maricopa, Arizona, ha diseñado un sistema de sensores para determinar las necesidades de agua en pequeños grupos de cultivos.
 
 
Al mismo tiempo, Al Rango desarrolla en Las Cruces, Nuevo México, modelos de computadora y una red de sensores desperdigados a través de las Rocosas, los cuales ayudan a predecir escorrentías hacia Río Grande, una fuente hídrica vital para los productores de Colorado, Nuevo México, Texas y México.
 

 

Impacto de la nieve

Rio Grande obtiene más de la mitad de su caudal a partir de nieve derretida que baja de las Rocosas en el sur de Colorado y norte de Nuevo México, una región donde el crecimiento poblacional está agotando las reservas de agua. Se predice que el cambio climático va a cambiar el ciclo, ya que las temperaturas en Nuevo México se han incrementado unos 2°C in verano y 1°C en invierno en los últimos 20 años. Este aumento produce un derretimiento prematuro y altera la fecha en la que el agua está disponible para los cultivos en la cuenca de Rio Grande. El modelo desarrollado por los científicos, así como la serie de nuevos sensores situados en la zona, ayudarán a predecir estos patrones.
 
 

Seguimiento de agua en parcelas

Tradicionalmente, los productores riegan siguiendo el calendario, pero ello podría resultar en desperdicio y sobreirrigación. Con los sensores de Hunsaker instalados en tractores o enterrados en el suelo, junto con un dispositivo aéreo y un helicóptero, estiman las necesidades del cultivo en secciones especificas del campo, en vez de asumir que dichas necesidades son las mismas en toda la superficie.
 
El objetivo es desarrollar un nuevo sistema capaz de recolectar datos para determinar las necesidades diarias de agua en pequeñas secciones del campo. Idealmente los productores podrían identificar áreas con demanda altas o baja de agua y utilizar un sistema de riego por goteo o aspersión, ajustando sus niveles de irrigación con base en estos datos.
Hunsake afirma que “Cada día [la reserva de agua en el suelo] es consumida por la planta y debemos registrar dicho evento. Una vez que la cantidad de agua alcance cierto umbral, sabremos que es tiempo de regar y cuánta agua necesitaremos.”
 

México y EUA, aliados hídricos

Creciente demanda de agua, efecto resecante del cambio climático y perspectiva de merma en acuíferos han impulsado un esfuerzo internacional para investigar y gestionar dos fuentes de agua vitales para irrigación — el acuífero de Calera, Zac., México y el de Ogallala en el suroeste de EUA.
 
Ambos se ubican en zonas agrícolas con escasas precipitaciones, recarga limitada y demandas no sustentables procedentes del desarrollo y la agricultura.
Un equipo de científicos de ambos países estudiará las situaciones de cambio climático que podrían presentarse en dichas regiones en los próximos 50 años.
 
El objetivo es planear el desarrollo sustentable y encontrar vías para usar los acuíferos en apoyo de la agricultura y la industria así como satisfacer las necesidades de agua potable. El esfuerzo conjunto comenzó en 2007 con el destino de fondos de ARS y USAID para un taller en Zacatecas con enfoque en:
 
 
• Acuerdo de cooperación entre científicos del ARS y socios universitarios para análisis de clima, trabajando estrechamente con usuarios de la cuenca del Calera.
• Modelos de computadora de situaciones de cambio climático ligados a datos del satélite. Las situaciones se evaluaran con el modelo del ARS “Herramienta de Evaluación de Agua y Suelo,” el cual trata principalmente con movimientos de aguas superficiales y está ligado a un modelo estadounidense para predicciones de aguas subterráneas.
 
 
 
 
Fuente: “In the Western United States: Using Technology To Save Water,” Sept. 2009, Revista del ARS [www.nps.ars.usda.gov]

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