Suficiencia, eficiencia y uniformidad de riego

Irrigación, por razones que ignoro, no es precisamente el tema más popular para los productores entre los capítulos que conforman el proceso de cultivo. Sin embargo, el diseño y manejo adecuados del sistema de riego contribuye en gran medida al éxito de su cultivo a campo abierto. En el caso de estructuras protegidas sin control de clima, el manejo de riego es prácticamente la única herramienta disponible para orientar el desarrollo generativo/vegetativo del cultivo, conducente a potenciar calidad y rendimiento. Por todo lo anterior, es importante prestar atención especial a su sistema de riego.

Según los expertos, el sistema de riego ideal debe realizar tres funciones: aplicar la cantidad de agua correcta y uniformemente, y minimizar pérdidas. Según estas premisas, la evaluación del desempeño de su sistema debe estar basada en suficiencia, eficiencia y uniformidad. Pero ¿qué nos dicen estos conceptos?

Suficiencia significa, como su nombre indica, que la aplicación de agua sea suficiente y se define como la relación entre profundidad promedio del agua de riego aplicada a la zona de la raíz y profundidad promedio requerida. Eficiencia se refiere a la aplicación de agua sin desperdicio, o la relación entre el volumen de agua agregado a la zona de la raíz y el volumen suministrado por el sistema de riego. Uniformidad es la distribución equitativa de agua y se mide como la habilidad para aplicar la misma profundidad de agua en cada zona, en el caso de riego por aspersión, o el mismo volumen de agua a cada planta, en el caso de riego por goteo. Uniformidad es la clave para realizar un riego suficiente y eficiente.

A pesar de la aparente claridad de estos principios, muchos sistemas de riego no cuentan con el desempeño adecuado. Las principales razones para el fracaso son la programación y aplicación inexactas, es decir, la determinación errónea de la cantidad de agua o su aplicación no uniforme, y la falta de coordinación entre equipos, programa y tipo de suelo. Esto conduce a infiltración deficiente o demasiado profunda y a lixiviación o escorrentía.

Además del consecuente impacto en el rendimiento y la calidad del cultivo, las fugas de agua ocasionan pérdidas importantes cada temporada de cultivo. De hecho, en un sistema de riego eficiente, las fugas en tubería permanente no deberían sobrepasar el 1%, pero existen fugas en otros elementos que deben comprobarse periódicamente en tuberías portátiles, juntas y filtros.

Para estimar las fugas en el tramo previo al dispositivo emisor de agua, los expertos recomiendan comparar las lecturas del contador de la bomba con las descargas reales en tiempos establecidos. Pero además, deben considerarse las pérdidas en campo debidas a dispersión por viento y evaporación, intercepción con el follaje, evaporación del suelo, escorrentía y percolación profunda.

Reho es la Editora del Grupo Horticultura de Meister Media Worldwide

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