Propósito del riego localizado

Mucho se ha hablado y escrito en los últimos años sobre el calentamiento global. Postulados de científicos e investigadores se mezclan con opiniones de políticos, industriales, y con aquellas quizás menos doctas del público, en ocasiones defendidas de modo casi tan acalorado como el propio fenómeno climático.

Tal relevancia ha adquirido el tema en los últimos años, que hasta sus esfuerzos de difusión han merecido el prestigioso Nobel de la Paz en 2007. Esperemos que con tanto debate alguien encuentre pronto una solución. Aunque para ello es necesario determinar primero la causa, motivo de candente controversia. De todas maneras, lo que más nos interesa en este contexto son, por supuesto, las consecuencias en la agricultura.

El cambio climático, proveniente o no del calentamiento global, produce reacciones paradójicas. El aumento en las precipitaciones e inundaciones provoca el escurrimiento de nutrientes del suelo, mientras la creciente evaporación de agua, hace que éste se reseque. Por otra parte, el incremento en temperaturas favorece la reproducción de ciertos insectos vectores de enfermedades.

Si a esto unimos la escalada en costos de fertilizantes y otros insumos necesarios para el desarrollo de la actividad agrícola, todo apunta hacia la necesidad, cada vez más patente, de utilizar los recursos de manera más eficiente.

El riego localizado, sobre todo si va acompañado de la correspondiente aplicación de nutrientes, parece una alternativa lógica para el cultivo de la mayoría de hortalizas de alto valor, así como en plantaciones de arboles frutales.

Aquellos que piensen que esta técnica de riego es contemporánea y que entraña costos sólo alcanzables para productores con cierto nivel de ingresos o tecnología, quizás deban reconsiderarlo. Si bien es cierto que el desarrollo de la fertirrigación, tal y como hoy se aplica, es fruto de investigaciones iniciadas y desarrolladas en los últimos 40 años, es sabido que las civilizaciones fenicias ya aplicaban este principio con éxito hace milenios.

El ancestral precursor del actual sistema de riego por goteo o exudación está basado en vasijas de arcilla porosas, cocidas a fuego lento. Éstas se colocan bajo la superficie, a nivel de las raíces y se llenan de agua, de manera que es liberada a través de los poros a medida que el cultivo lo necesita.

La aplicación más o menos moderna del sistema se utiliza actualmente en varios países sudamericanos, asiáticos y africanos con ciertas variaciones, dependientes de los recursos del agricultor.

Las vasijas pueden comunicarse entre sí con tubería de polietileno, y conectar el sistema a una línea de suministro general desde el pozo o reservorio, a través de un deposito y un filtro de arena.

El agua y los fertilizantes disueltos en la misma, se liberan continuamente debido a la diferencia de potencial entre el nivel del agua y el suelo seco. A medida que las plantas absorben agua, el potencial entre el suelo y las vasijas aumenta, con lo que el agua fluye directamente para satisfacer las necesidades del cultivo. De esta manera, no se requiere un motor para bombear el agua.

Este sistema, aunque eficiente, sólo es rentable en operaciones a pequeña escala — huertos de menos de una hectárea —, pero sin duda supone un atisbo de esperanza para muchos agricultores. El tamaño y los recursos de una operación agrícola no necesariamente deben condicionar su eficiencia.

Una vez más, la sabiduría del pasado podría ayudarnos a encontrar soluciones para los problemas del futuro, aunque llegar a esta conclusión nos haya tomado más de dos mil años.

 

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