Un colorante ayuda a medir la retención del riego en suelos arenosos

Los productores de hortalizas han adoptado distintos métodos de riego por goteo, al igual que el uso de plástico y otros tipos de acolchado. Cuando se produce en suelos que son muy arenosos y tienen muy poca capacidad de retención de agua, las recomendaciones de departamentos de extensionismo agrícola para el manejo del riego en la producción de frutas y hortalizas, incluyen el uso de una combinación de volúmenes de riego de precisión, cierto nivel de humedad del suelo que ajuste dichos volúmenes a la edad del cultivo y las condiciones climáticas; conocimiento sobre cuánta agua puede retener la zona radicular y una evaluación sobre la contribución del agua de lluvia al reabastecimiento de la humedad del suelo.

¿Adónde alcanza el agua de riego? Sigue el colorante azul como se observa durante esta demostración en un sistema de plasticultura. Foto cortesía del departmento de agricultura del sistema universitario de Florida UF/IFAS

Los extensionistas regionales en un caso ejemplar del estado de Florida (EUA) han estado trabajando con los productores de hortalizas en el uso de acolchado plástico y riego por goteo para mejorar su manejo de esas tecnologías, desde que se introdujeron en la región a fines de la década de los 80. Después de empezar a utilizar el acolchado plástico y el riego por goteo para el cultivo de hortalizas, sus esfuerzos se expandieron en el 2015, hasta incluir las operaciones de cultivo de arándanos/blueberries.

Probablemente la demostración más popular que realizan los extensionistas en los campos demostrativos con riego por goteo, así como en campo, es el uso de colorante inyectado en el sistema de riego, para ver con qué rapidez se mueve el agua hacia abajo, atravesando el perfil del suelo.

Colorante Azul Especial

Gracias al colorante azul, esta muestra marca el movimiento del agua en un campo con sustrato de corteza de pino tras 13 minutos de un ciclo de riego. Foto cortesía del departmento de agricultura del sistema universitario de Florida UF/IFAS

El colorante azul (colorante agrícola en aerosol usado como indicador) se utiliza para observar el patrón de humectación del perfil de suelo debajo de la cintilla de riego por goteo y otros tipos de emisores. Después de inyectar el colorante azul, los productores siguieron sus programas de riego normales y después excavaron una sección transversal del perfil del suelo para medir la distancia a la que se movieron el agua y los nutrientes. Por lo general, después de esas observaciones, los productores hicieron cambios súbitos en sus programas de riego. Los productores y extensionistas empezaron a acuñar la frase “el colorante azul no miente,” refiriéndose a las lecciones innegables que aprendieron al observar los resultados de las demostraciones con el colorante azul.

Aun cuando gran parte de los primeros trabajos de investigación con el colorante azul se realizó en cultivos hortícolas, los productores de moras azules (“blueberry”, arándano azul) se empezaron a interesar en esta técnica, por lo que recientemente se han realizado demostraciones con moras azules.

Cuando los suelos no cumplen con los requisitos de contenido orgánico y pH que se requieren para alcanzar el nivel de rendimiento óptimo de las moras azules, este cultivo se siembra sobre suelo enmendado. Los productores elijen con mucha frecuencia la corteza de pino, ya sea en camas colocadas en zigzag a una altura de 20-35 cm, con 2.5-3 metros de separación entre cada cama (“cultivo de corteza de pino”); o incorporan la corteza al suelo formando la cama (“cultivo de corteza de pino incorporada”)

Cada uno de estos sistemas de siembra tiene sus ventajas y sus desventajas. Una vez establecidas, las plantas de moras azules crecen con rapidez en la corteza de pino sin ningún otro componente, algunas veces produciendo cultivos comerciales desde el primer año. Puede ser difícil obtener suficiente humedad inicial en las camas de corteza de pino, debido a su naturaleza hidrofóbica y además hay una tendencia del agua a moverse hacia abajo, atravesando la zona radicular, en lugar de moverse de manera lateral en la cama.

Recientemente, el alza de los costos y la inconsistencia en la disponibilidad de la corteza de pino han sido factores importantes para el establecimiento de muchos nuevos campos que utilizan la corteza de pino incorporada. Por un lado, se requiere menos corteza de pino al incorporarla en las camas y por otro lado, los productores mencionan que de alguna manera se les facilita el manejo del riego. La principal desventaja es el manejo de la maleza, en especial en los cultivos perenes como la juncia, en los que el uso de la corteza incorporada representa mayores retos.

Sin importar el sistema de producción, es necesario contar con un plan eficiente de programación del riego, para obtener buenos rendimientos sin desperdiciar el valioso recurso natural del agua. 


Basado en artículo de Florida Grower, marca de Meister Media Worldwide.

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