La innovación productiva para la zarzamora a través de la primocaña

Escrito por Dr. John Clark, profesor de horticultura en la Universidad de Arkansas, EUA.

Tuve la oportunidad de participar en la selección de las primeras selecciones de primocañas (cañas del primer año) de zarzamoras en fructificación de la Universidad de Arkansas, EUA.

Presenciamos un proceso importante en la producción de frutos de este cultivo de frutillas que cobra cada vez más importancia; aunque dicha innovación haya venido acompañada de algunos retos importantes que es necesario enfrentar para que sea realmente útil para los productores. Si nos remontamos a hace 20 años, nos daremos cuenta de que traer esta tecnología al nivel de producción comercial ha sido una experiencia sumamente interesante.

Antecedentes sobre las Zarzamoras

¿Qué es la fructificación de las primocañas? En primer lugar, hablemos sobre la planta de zarzamora. Tal y como su pariente cercano, la frambuesa, la zarzamora es una planta perene que tiene cañas bianuales. Las cañas del primer año son llamadas primocañas y esas cañas, después de un periodo de latencia o un periodo de descanso, florean y fructifican al año siguiente. Las cañas de ese segundo año son llamadas floricañas. Después del periodo de fructificación, las cañas mueren y son eliminadas.

Sin embargo, al mismo tiempo que se producen los frutos, crecen nuevas primocañas. Casi todas las variedades de zarzamoras existentes son floricañas en fructificación. Una innovación importante en las frambuesas rojas fue precisamente la fructificación de las primocañas, ganando auge en los años ochenta y en los noventa. En la actualidad, casi todas las frambuesas que se venden en el mercado de productos frescos provienen de variedades con primocañas que producen frutos.

Ventaja de las Primocañas

¿Cuáles son algunos de los beneficios de la fructificación en las primocañas? La ventaja principal es el cambio en la época de fructificación, de principios a mediados del verano, o hasta fines del verano y el otoño. Siempre que es posible prolongar el ciclo de producción y la temporada de comercialización de algún cultivo, se fortalece la relación directa entre el productor y el consumidor.

Y debido a que las zarzamoras son un cultivo altamente perecedero y por lo general sólo pueden ser almacenadas durante siete días, prolongar la época de fructificación es de vital importancia.

Otro beneficio es el potencial de obtener dos cosechas de la misma planta: la cosecha de las floricañas a principios o mediados de verano y más tarde la cosecha de las primocañas provenientes de las cañas de ese ciclo agrícola. Asimismo, si sólo obtiene la cosecha de las primocañas, las cañas sencillamente pueden ser cortadas al ras del suelo cada año, reduciendo en gran medida los costos de la poda.

El calor daña la fructificación

Las pruebas que se realizaron a las 1997 plantas seleccionadas y el trabajo de fitomejoramiento en búsqueda de una progenie mejorada de primocañas con fructificación, demostraron que el calor del verano era muy dañino para el desarrollo de los botones florales en las primocañas, así como para el amarre de los frutos y las bayas, además de afectar el tamaño y la calidad de los frutos. En general, las temperaturas mayores de 32°C eran dañinas y limitaron el avance de los trabajos de fitomejoramiento en Arkansas.

Sin embargo, al hacer pruebas con estas primeras selecciones y con otras selecciones que se desarrollaron después, se encontró que las temperaturas de verano moderadas, como las que se tienen en Willamette Valley de Oregón y en la costa de California, contribuyeron a obtener mucho mejores rendimientos y mejor calidad de los frutos. Octubre 14, 2001 fue un día memorable para mí, cuando mi colega especialista en fitomejoramiento de frambuesas, el Dr. Chad Finn (USDA-ARS, Corvallis, OR) me mostró las selecciones de Arkansas APF-8 y 12 con las que estaba haciendo pruebas en Aurora, OR.

Las plantas tenían grandes cantidades de bayas grandes, además de muchas flores y botones florales. No podía creer la gran diferencia de los resultados obtenidos entre el ambiente caluroso de Arkansas y el clima más moderado del sitio de pruebas en Oregón. Pasé muchos años enseñando a los estudiantes de fitomejoramiento la interacción entre el genotipo y el medio ambiente. Pero ese día, en verdad fui testigo de esa interacción en toda su expresión.

Estas dos selecciones fueron liberadas al mercado como las primeras zarzamoras con primocañas que producen frutos: ‘Prime-Jan’ y ‘Prime Jim.’ Yo las recomiendo para huertos caseros y para producción dirigida a los mercados locales, ya que la calidad de los frutos y el potencial de almacenamiento son mucho menores que los de las variedades con floricañas en fructificación ya existentes, además de que tienen espinas.

Más tarde, en el 2009, se liberó la primera variedad con calidad comercial, ‘Prime-Ark 45’. Esta variedad ha sido la zarzamora de su tipo con más éxito, habiéndose vendido 2.5 millones de plantas entre el 2010 y el 2016.

‘Prime-Ark 45’ se sembró sobre todo en la costa de California y ha contribuido a producir cantidades substanciales de esa fruta para satisfacer las necesidades del mercado local, en periodos en los que antes había muy pocas zarzamoras disponibles.

Los siguientes desarrollos incluyen ‘Prime-Ark Freedom,’ el primer cultivar sin espinas que estuvo dirigido a los mercados locales y los huertos familiares; así como ‘Prime-Ark Traveler’, dirigido al mercado de embarques comerciales. También hay otras variedades protegidas por derechos de propiedad intelectual que están siendo producidas en EUA, derivadas de la genética que originalmente surgió en la Universidad de Arkansas.

Todavía hay un largo camino que recorrer para que las zarzamoras con primocañas que producen frutos sean igual de importantes que las frambuesas rojas en el mercado de productos frescos. No obstante, la tecnología está mejorando, los investigadores y los productores están desarrollando técnicas innovadoras para aumentar la producción, así como la calidad de los frutos; por lo que el futuro de este tipo de zarzamora dentro del mercado nacional se ve altamente prometedor.

Recordar lo que teníamos hace 20 años y ver todas las innovaciones que se han desarrollado ha sido una gran experiencia. En la actualidad es particularmente interesante ser testigo de los beneficios que todo eso ha significado para los productores y los consumidores.


Basado en artículo que se publicó en American Fruit Grower, una marca de Meister Media Worldwide. El autor, el Dr. John Clark, es profesor de horticultura en la Univ. de Arkansas y se ha especializado en el desarrollo de nuevas variedades de frutas por 35 años. Las fotos son del autor.

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