La fertilidad de suelo no sólo nutre, sino que también protege al cultivo

La fertilidad del suelo no sólo proporciona nutrientes esenciales a las plantas, sino que al mismo tiempo apoya a una comunidad biótica activa y diversa que ayuda al suelo a resistir la degradación ambiental. El productor debe buscar medios de conservar y desarrollar el suelo o mejorar su fertilidad inherente. Aun cuando el manejo y las prácticas de conservación y desarrollo del suelo se consideran prácticas independientes, estos dos aspectos están íntimamente conectados a través del sistema de manejo integral.

Satisfaga las necesidades del cultivo
Carbón (C), hidrógeno (H) y oxígeno (O) representan cerca del 95% de la biomasa vegetal y provienen del dióxido de carbono y del agua. Los otros macronutrientes con concentraciones superiores a 500 µg/g en la planta incluyen nitrógeno (N), fósforo (P), potasio (K), azufre (S), calcio (Ca) y magnesio (Mg). Los micronutrientes absorbidos en menor abundancia son igual de necesarios; sin embargo, en la mayoría de los casos, no son factores determinantes para el crecimiento. Los suelos arenosos, con su bajo contenido de nutrientes, son una excepción.

suelo1Los micronutrientes incluyen hierro (Fe), zinc (Zn), manganeso (Mn), cobre (Cu), boro (B), cloro (Cl) y molibdeno (Mo).

Las guías convencionales de manejo de fertilizante se basan en evaluaciones de N y P disponible para las plantas, combinadas con estudios empíricos de aplicación de fertilizantes que ofrecen estimaciones sobre la cantidad de fertilizante que se requiere para lograr ciertos objetivos de rendimiento.

Conservación y desarrollo de un mejor suelo
Existen varias estrategias para mejorar la salud del suelo. En términos generales, es preciso concentrarse en la materia orgánica del suelo para mejorar su estructura y proveer de alimentos a los microorganismos que viven en el mismo, los cuales a su vez permiten que los nutrientes se encuentren disponibles para las plantas.

Los elementos esenciales para desarrollar suelos más saludables incluyen lo siguiente:

  1. Implementación de un sistema de rotación de cultivos que incluya la ruptura de los ciclos de plagas y enfermedades.
  2. Cultivos de cobertura que dan estructura al suelo.
  3. Periodos de descanso de la tierra en barbecho.

Al seleccionar cultivos de cobertura efectivos o cultivos perennes, los productores pueden mantener o aumentar el contenido de materia orgánica del suelo y la disponibilidad de nutrientes durante periodos en los que no estén produciendo cultivos comerciales.

Los cultivos de cobertura ofrecen protección y ayudan a aflojar el suelo compactado a través del crecimiento de las raíces; mejoran la condición física del suelo, y aumentan la filtración de agua.

La diversificación mediante la rotación y el uso de cultivos de cobertura o leguminosas combinados con periodos de descanso del suelo puede reducir la población de plagas de insectos y la incidencia de enfermedades, siempre que los cultivos de cobertura no sean hospederos de dichas plagas y enfermedades.

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Manejo del suelo para reducir plagas
Estudios han demostrado que la resistencia de las plantas a las plagas de insectos y enfermedades está vinculada con las propiedades óptimas físicas, químicas y con las todavía más importantes, propiedades biológicas del suelo.

•  Suelo saludable. Las plantas saludables y vigorosas que crecen rápidamente están mejor dotadas para soportar el daño por plagas. Sin embargo, el exceso de fertilización puede aumentar los problemas de plagas. Investigaciones han demostrado que aumentar los niveles de nitrógeno soluble en las plantas puede disminuir su resistencia a las plagas, dando como resultado densidades de población más altas y daño a los cultivos. Por ejemplo, el aumento de las dosis de fertilizante nitrogenado ha sido asociado con grandes aumentos en los números de áfidos y ácaros.

Por otra parte, los suelos saludables con alto contenido de material orgánico y con una red de alimentación biológicamente diversa son mejores fuentes de salud vegetal y nutrición que aquellos suelos con escasa materia orgánica y poca diversidad de microorganismos que viven en el suelo. Además de promover el crecimiento vigoroso, las plantas estarán en mejores condiciones de tolerar el daño ocasionado por las plagas.

Los suelos saludables contienen muchos enemigos naturales de las plagas de insectos, incluyendo insectos depredadores, hongos patógenos y nemátodos parásitos de los insectos plaga.

•  Manejo de labranza. La labranza contribuye a destruir los residuos de cultivos que sirven de refugio para invernar a escarabajos pulga, barrenadores del maíz, gusanos de la calabaza y otras plagas de insectos. No obstante, la labranza excesiva puede acelerar la descomposición de la materia orgánica y agotar las fuentes de alimentos de las que dependen los microorganismos del suelo, reduciendo su capacidad de lidiar con plagas. Así, la labranza excesiva y poco oportuna también podría contribuir a la erosión del suelo.

• Uso de acolchado. Los acolchados, tanto orgánicos como sintéticos, pueden ayudar a reducir los problemas de plagas de insectos. El acolchado plástico se usa con frecuencia para acelerar el crecimiento en etapas tempranas del ciclo de cultivo a fin de que las plantas puedan tolerar mejor a los insectos que se alimentan de ellas.

El acolchado reflejante repele a trips y áfidos, además de reducir la incidencia de virosis transmitidas por insectos en los cultivos hortícolas.
La investigación ha demostrado que el acolchado con paja a principios del ciclo agrícola puede suprimir la actividad del escarabajo de la papa de Colorado (CPB), al crear un microambiente que aumenta el número de depredadores tales como escarabajos de suelo, catarinitas y crisopas. Este acolchado también puede reducir la capacidad que tiene CPB de detectar las plantas de papa.

Se pueden utilizar medidas de sanidad para prevenir la introducción de plagas en su operación agricola; evitar el movimiento de plagas dentro de la parcela y eliminar los sitios de hibernación o proliferación de plagas.

Adición excesiva de nutrientes
El exceso en la adición de nitrógeno, en especial en sus formas disponibles para las plantas, es un problema común en la agricultura. La noción de que el exceso de N promueve la actividad microbiana y actúa en contra del almacenamiento de la materia orgánica, suprimiendo las asociaciones entre las plantas y los microorganismos ha sido finalmente aceptada como una de las desventajas del exceso de fertilización.

Asimismo, los nutrientes en exceso podrían incrementar la susceptibilidad de las plantas a los patógenos y a las plagas de artrópodos, propiciando el aumento de competencia de malezas.

Las tendencias hacia la lixiviación y la capacidad de retención de nutrientes varían con los distintos tipos de suelos y climas. La textura del suelo y la Capacidad de Conductividad Eléctrica (CCE) están relacionadas con estas tendencias.

La capacidad de almacenamiento de nutrientes aumenta en aquellos suelos con contenido de arcilla y limo, así como la capacidad de intercambio catiónico (CIC). Finalmente, tenga en cuenta que el exceso o desequilibrio de nutrientes podría poner en riesgo la salud animal y vegetal.

Fuente: Basado en el documento HS787 por G. J. Hochmuth, Profesor de Ciencias de Suelos y Agua, Departamento de Ciencias Hortícolas, Instituto de Alimentos y Ciencias Agrícolas de la Universidad de Florida (Estados Unidos). Más información en http://edis.ifas.ufl.edu.

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